”El objetivo es ganar un gran título y jugar en Estambul”

Entrevista con PETAR POPOVIC. Entrenador de Andrea Petkovic (número 11 WTA).

Como buen jornalero del tenis forjado en la Voivodina, en pleno corazón de los Balcanes, Petar Popovic (Novi Sad, Serbia; 1982) conoce de primera mano el duro trabajo del deporte. Se trata de un ambidiestro que batalló entre torneos Futures y esporádicas apariciones en Challengers por media Europa durante diez cursos antes de colgar la raqueta, a los 26 años, al término de la temporada 2008. Mermado por problemas económicos, no podía permitirse un entrenador. Lastrado por lesiones, no logró su objetivo de alcanzar el top 100 como jugador. Replanteó entonces sus objetivos y decidió probar suerte como entrenador profesional. A pesar de su corta trayectoria, ha tenido la oportunidad de moldear figuras destacadas en ambos circuitos. El primer pupilo que cayó bajo sus alas fue nada menos que el croata Karlovic. Su relación con el cuartofinalista de Wimbledon quedó interrumpida en el verano de 2010. Una operación en el tendón de Aquiles dejaría a Ivo en el dique seco durante cinco meses y a Petar sin alumno durante unas semanas.

Caprichoso, el destino quiso que Andrea buscara un coach a tiempo completo, que Petar estuviera disponible, que tuvieran un amigo común y que ambos se encontrasen en la misma ciudad en aquel momento. De esta forma Andrea encontró la pieza buscada en un técnico joven (28 años), nacido en Serbia como ella, de carácter igualmente extrovertido y con experiencia reciente en el circuito. Unido a Andrea desde la gira americana de 2010, este gran aficionado y practicante de fútbol recogió una tenista emergente, por aquel entonces al borde del top 40. Diez meses más tarde tiene entre sus manos una jugadora a un paso de entrar entre las diez primeras raquetas del mundo. Y con amplio margen de mejora. Un viaje apasionante que no ha hecho sino comenzar.

Pregunta. Andrea iba incrementando el nivel y necesitaba un entrenador a tiempo completo [su anterior técnico, Glen Schaap, tenía demasiados compromisos para acompañarla toda la temporada]. ¿Cómo se produjo la llamada?

Respuesta. Dusan Vemic [tenista ATP] sugirió a Andrea que lo intentara conmigo. Algo bueno fue que en ese momento yo estaba libre –Karlovic había comenzado la rehabilitación- y me encontraba en Novi Sad, como ella.

P. Karlovic y Petkovic. Peculiares carácteres. El off court debe ser divertido. ¿Juega la personalidad un papel importante en tu relación con los jugadores?

R. Es realmente importante porque estás con el jugador 40 semanas al año 10 horas al día. Para tener un buen resultado necesitas tener también una buena relación fuera de las pistas.

P. ¿Tiene algún tipo de superstición?

R. Muchísimas. Por ejemplo, cuando mi jugador/a está ganando en un torneo nunca cambio de ducha ni de cuarto de baño. Además, mantenemos la misma rutina desde el primer día. Por tanto, es importante tener un primer día normal (risas).

P. Al empezar a trabajar con Andrea afirmaste no saber nada del tenis femenino más allá de los nombres del top 10.

R. Al principio era muy difícil para mí. Por ello, lo primero que hice fue centrarme en el juego de Andrea. Todos los días veía partidos del circuito femenino por television y tomaba notas. Por tanto, durante los tres primeros meses estuve trabajando mucho por mi cuenta en este sentido. Las primeras 3-4 semanas fueron las más duras. No conocía a las jugadoras y no trabajábamos el plano táctico. Centraba mis esfuerzos en la motivación, pero entonces no era un entrenador inteligente (risas). Pero con el paso de los meses he ido mejorando y ahora puedo decir que conozco el tenis WTA.

P. ¿Cuál fue el primer objetivo que os marcasteis en agosto?

R. El objetivo era alcanzar el top 10 pero al final de la temporada pasada nos marcamos como meta el top 5.

P. ¿Encuentras diferencias entre entrenar a un hombre y hacerlo con una mujer?

R. Con las mujeres es necesario realizar un trabajo mucho más psicológico que con los hombres. El plano emocional tiene una incidencia superior, por lo que necesitas ir despacio y paso a paso.

P. ¿Cuál es tu opinión sobre el coaching en pista?

R. Es algo realmente bueno. Deberían permitirlo en el circuito masculino también.

P. ¿En qué se diferencia la primera Andrea que cayó en tus manos y la que está preparándose para disputar Wimbledon dentro de siete días?

R. Primero, hay una gran evolución a nivel mental. Por otro lado, su juego es mucho más estable y versátil que antes.

P. ¿Qué aspecto crees que necesita mejorar para tener un impacto definitivo en el juego?

R. Ella puede mejorar en todos los aspectos. Por tanto, es realmente positivo que sea la número 11 de la WTA teniendo un margen tan amplio para la mejora.

P. Su padre ha comentado que Andrea sobreanalizaba todo. ¿Cómo ha sido la evolución en este sentido?

R. Formamos un buen equipo. Zoran [Petkovic] y yo discutimos acerca de su juego regularmente.

P. Andrea afirmaba en el reciente Roland Garros que sigue siendo la misma jugadora, solo que ahora afronta con calma el momento delicado.

R. Ella ha mejorado fundamentalmente a nivel mental, pero su juego ha cambiado a una nueva dimensión. Su peor nivel de tenis ha mejorado en un 500% y su mejor en un 5%.

P. A finales de abril Heinz Gundthart [entrenador de Graf entre 1992 y 1999 -12 Grand Slams en ese período-, considerado uno de los mejores técnicos del mundo] se unió al equipo en calidad de consultor –la idea es que aporte consejos durante ocho semanas a lo largo de la temporada-. ¿Cómo y quién tomó esta decisión?

R. Antes que nada tengo que decir que yo no lo sé todo e intento aprender lo mejor de todas las personas que me rodean. Por tanto, Heinz no es el único que interviene. También participan Dusan Vemic –jugador ATP-, Barbara Rittner –capitana del equipo alemán de Copa Federación-, Sven Groenefeld –miembro del Programa de Desarrollo de Adidas- y otros lo harán…

P. Graf fue entrenada por Heinz. Andrea la conoció en marzo en el Programa de Desarrollo de Adidas en un entrenamiento en Las Vegas. ¿Qué significó para ella?

R. Fue una buena experiencia para Andrea, porque Graf es algo realmente importante cuando eres una jugadora alemana. Steffi le dio algunos consejos y espero que practiquen juntas alguna vez más en el futuro.

P. Se planteó en París la posibilidad de volver a Las Vegas antes de comenzar la gira Americana…

R. Sabremos más sobre estos planes después de Wimbledon.

P. Aunque raramente se deja ver en torneos, Graf ha prometido asistir a una eliminatoria de Copa Federación. ¿Qué opciones tiene Alemania en esta competición?

R. Alemania tiene un gran equipo de Copa Federación y una muy buena entrenadora como Barbara Rittner. Por tanto, Steffi podría ser el plus necesario.

P. Andrea ha comentado que no juega para Serbia porque Alemania fue más insistente en este sentido anteriormente en su carrera.

R. ¡Es la vida! (risas). Como serbio yo preferiría que jugara para Serbia pero Alemania era mucho más motivante para Andrea por lo que…

P. Desde que empezasteis a trabajar juntos en la gira americana de 2010 Andrea ha alcanzado tres veces la segunda semana en Grand Slam. ¿Esperabas este salto de calidad y la regularidad en los grandes torneos?

R. Ése era el principal objetivo. El siguiente paso es intentar ganar uno.

P. Dijiste que el Abierto de Australia era el inicio de una nueva carrera para Andrea. Cinco meses después está al borde del top 10. ¿Cuál es el objetivo actual?

R. Ganar un gran título… jugar en Estambul [torneo de final de temporada que reúne a las 8 mejores raquetas del curso] y, si logra esto, ya plantearemos un nuevo objetivo.

P. ¿Consideras sus actividades extra deportivas una distracción o una forma de liberar su mente?

R. Son maneras de liberar la mente… Si no hace muchas, por supuesto (risas)

P. La última. ¿Cuándo escribirá Petar Popovic (@spajn) en inglés en Twitter?

R. Soy serbio por lo que escribo en serbio, pero cada quince tweets intentaré poner uno en inglés (risas).

Desde aquí deseamos a Petar Popovic y a Andrea Petkovic mucha suerte para una prometedora segunda mitad de temporada 2011. Idemo!

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